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絶滅したホラアナライオンの赤ちゃん、ロシアの永久凍土で見つかる

公開日: : 最終更新日:2016/04/28 知識・お役立ち

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2月17日に放送される「世界の何だコレ!?ミステリー」の中で、
ロシアの永久凍土の中から発見された、
ホラアナライオンの赤ちゃんが取り上げられます。

今いるライオンとは違い、
1万年以上も前に絶滅した種類だというのですから、
ロマンのある話ですよね。

今回は、そんなホラアナライオンについて
詳しく調べてみました。

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時を越えて発掘

2015年の11月、
シベリアの永久凍土の中から、
ホラアナライオンの赤ちゃんミイラが発見された、
とのニュースが発表されました。

ライオンの赤ちゃんは複数体発見され、
少なくともそのうち1頭は、
毛皮までそのままの状態で保存されていたとのことです。


ここまで保存状態がいいものが見つかったのは初めてのことで、
詳しい生態の解明など、研究が進むことが期待されています。

1万年以上の前の生き物がこんな状態で保存されているとは、
とても運が良かったとしか言えませんね。

こんなに綺麗には残っているとは、
自然の力はやはり偉大というほかないです。

公開された時の動画↓



ホラアナライオンって?

ホラアナライオン出典:the Saber Panther

ホラアナライオンは、ネコ科の大型肉食動物で、
『更新世』という時代に生息していたとされています。
(更新世=約258万年前~約1万年前、いわゆる氷河期)

現在のライオンよりも大型で、
たてがみやしっぽの先の毛は無かったであろうと言われています。

大型のネコ科の獣は、
有蹄動物を狩るハンターとして進化を遂げてきた種で、
ホラアナライオンはその中でも最大クラスだといわれています。

クロマニヨン人などの壁画の中にも登場しているそうです。

主に洞窟に生息していたようですが、
広い草原でも行動していたため、
「ステップライオン」という別名もあります。

ユーラシア大陸や北米大陸で化石が発見されていましたが、
これまでに見つかったのは骨と足跡のみだったので、
今回のミイラの発見は、非常に貴重なものだと言えるでしょう。

ホラアナライオンの頭蓋骨↓

ホラアナライオン頭出典:ホラアナライオン – Wikipedia

解明されるのはこれから

発見から少し経った後、
ロシアの研究者が記者会見を開きました。

発見されたのは2頭であり、発見場所であるウヤンディナ川にちなんで、
「ウヤン」と「ディナ」と名付けられたことを発表。

サハ共和国科学アカデミーの古生物学者、
アルベルト・プロトポポフ氏によると、
2頭は乳歯がまだ生える前であったことから、
生後わずか2、3週間で亡くなったと推測されるとのこと。

2頭が亡くなった後、凍った状態で、
約1万2000年以上にわたって地中の中で保存され、
今年の夏のウヤンディナ川の洪水が起きたことで、
初めて地表に出てきたようです。

これから分かるであろうこと

プロトポポフ氏は、2頭の遺伝子解析を行う予定とのことで、
ホラアナライオンと現在のアフリカライオンとの
血縁関係についても明らかにしたいと述べました。

また、2頭の亡くなった原因や、
寄生虫保有量なども分析次第で明らかになり、
氷河期の生態を研究する貴重なデータとなりそうです。

さらに、もし胃の中に母乳が残っていれば、
親ライオンが何を食べていたかも解明できる可能性があるようで、
まだまだ新発見は続きそうな気がします。

まとめ

1万2000年も前の生物が、時を越えて発見されるってのは、
とてもロマンがあっていいですよね。

スケールの大きい話なので、我々一般人にはどこか遠い話ですが、
こういう研究の積み重ねが思わぬ成果に繋がったりしますので、
研究者の方々には頑張っていただきたいものです。

今回の発見が何をもたらすかはまだまだ未知数ですが、
あっと驚く新事実が出てくるようなことを期待したいですね。

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